Den transcendente optimismen til maleren Jamie Diaz

Diaz har tilbrakt de siste 27 årene fengslet i et Texas menns fengsel. I dag avduker den sprudlende transkunstneren sin første utstilling med originale malerier og tegneserier på Daniel Cooney Fine Art.
  Bildet kan inneholde kunst og moderne kunst

Dypt inne i salene til Mark W. Stiles Unit , et menns fengsel i Jefferson County, Texas, en iskaldhåret kvinne spruter farge på en side. Ved å bruke baksiden av venstre hånd som en palett, busten på børsten hennes plukket fra toppen av hodet hennes, jobber hun i en uskarp skarlagensrød, cerulean og oker. Når maleriet kommer i fokus, flimrer flammene under en safirhimmel. Om ikke lenge vil hun møte sitt eget blikk, speilet i røde fargetoner og rikelige kurver, ansiktsslag for gudene. Uttrykket hennes er på en gang rolig og lokkende. Hun venter på noe. Snart får hun svaret sitt.




En kveld sommeren 2012 , Gabriel Joffe satt ved et langbord i kjelleren på et burritosted i Boston, Massachusetts, nedsenket i hundrevis av bokstaver. Det var en typisk søndag med frivillig arbeid for Black and Pink, en avskaffelsesorganisasjon som kobler LHBTQ+-personer innenfor det amerikanske fengselssystemet til de utenfor det. Ved å sile gjennom hauger med post, fanget ett brev den da 23-åringens oppmerksomhet. Utover den vanlige hilsenen kom denne med en original akvarell på papir i Letter-størrelse. 'Det var bare fantastisk,' sier Joffe om bildet, et portrett av en figur med mandelformede øyne og en swoosh av hvitt hår. 'Jeg hadde aldri sett noe lignende.'

Brevet endte med en melding som passet til det positive, stolte bildet: «Queer people rock», begeistret skaperen, en kvinne ved navn Jamie Diaz.



Joffe skrev tilbake og takket Diaz for kunsten hennes og ønsket velkommen til et svar på deres personlige adresse. En måned senere kom svaret til Diaz i form av et viltvoksende malt tablå, komplett med flere transengler og djevler, hvorav en holdt en rulle. I en svekende, blomstret hånd forklarte hun at stykkene hun hadde delt allerede bestod av bare en del av det hun kunne gjøre. Før hun signerte lappen ga Diaz Joffe et mystisk tilbud: «Gi meg litt tid, og hvis du vil, vil jeg gjerne dele den typen kunst jeg virkelig gjør med deg.»



In the Realm of Mortal Existence, 2014
15 x 20' akvarell på papir
Med tillatelse fra kunstneren og Daniel Cooney Fine Art, NYC

I løpet av de neste 10 årene fortsatte paret med å utveksle rundt tre hundre brev. Tro mot sitt ord ønsket Diaz Joffe velkommen inn i den pulserende verdenen til hennes mer formelle malerier, som tar den bekreftende tonen i tegneseriene hennes og legger til surrealistiske, nesten utenomjordiske bakgrunner, uventede lyskilder og en sunn dose svart humor.

Diaz ønsket også Joffe velkommen inn i familien hennes; i dag snakker de om hverandre som utvalgt tante og nevø. Ett år for tantens bursdag, Joffe laget en nettside å huse digitale versjoner av de over 50 maleriene Diaz hadde gitt dem. Nettsamlingen endte opp med å tiltrekke seg et bredere publikum enn Joffe forventet, inkludert Dan Cooney, kurator for et galleri i Chelsea, New York. Som Joffe ti år før, ble Cooney overveldet av Diaz sine unike gjengivelser av uforskammet queer og transglede. 'Maleriene føltes veldig dype og veldig knyttet til meg,' forteller galleristen.

Tilknytningen til Cooney gikk så dypt at han spurte Joffe om å være medkurator for et soloshow av Jamies kunst. Det har gått et år siden den første meldingen. I dag åpner Diaz sin debut, med tittelen 'Even Flowers Bleed', på Daniel Cooney Fine Art.



'Jeg fant det helt dypt at hun sitter i en fengselscelle og lager [disse maleriene] som overskrider enhver form for fysisk barriere, som når en så grunnleggende menneskelighet,' sier Cooney. 'Det er et helt system designet for å få henne til å føle at hun ikke er noe. Og her er hun og lager dette arbeidet som sier at hun er alt.'

Soul Shaker, 2014
20 x 15' akvarell på papir
Med tillatelse fra kunstneren og Daniel Cooney Fine Art, NYC

Jamie Diaz, 64, begynte å tegne da han vokste opp i Houston. I et intervju utført av Joffe som fulgte med showet, delte maleren et tidlig minne om at moren hennes innså barnets naturlige talent. 'Hun elsket kunstverket mitt,' husker Diaz. 'Hun tok til og med noen og viste det til legen sin. Han sa: '[Hun er] en annen Picasso!'»

Selv om det var et smigrende kompliment, var den aspirerende kunstneren i sannhet mer inspirert av lerretene til de gamle nederlandske mesterne. 'Mange av dem brukte de mørke jordfargene og virkelig kraftig lys. Jeg elsker alt det der. Det var min første innflytelse, sa hun senere til Joffe i utstillingsintervjuet.

Diaz fulgte lidenskapen hennes, tok flere kunstklasser gjennom ungdomsårene mens hun leste hver kunstbok hun kunne få tak i. Først malte hun landskap og mer tradisjonelle portretter. Hun drev også med andre medier, inkludert en kort periode som tatovør. Å få tegneserier til å feste seg mer, og noen av hennes lekende lystne kreasjoner vil være å se som en del av utstillingen. Maleri har imidlertid alltid vært Diaz’ primære utsalgssted. Men det var ikke før hun var i trettiårene at hun kom frem til det hun anser som sin originale stil.



På det tidspunktet hadde Diaz opplevd en innkjøring med det strafferettslige systemet og var på kanten av en annen. Sistnevnte, som involverte siktelser for grov narkotika, kom med en livstidsdom. Som en transkvinne i et menns fengsel har Diaz overvunnet ufattelige vanskeligheter, alt fra de daglige indignitetene med pålagt maskulinitet til mer alvorlige former for overgrep. Likevel i livet hennes, som i kunsten hennes, nekter Diaz å la disse traumene definere henne. I utvekslingen med Joffe er hun resolut. I sine malerier er hun fri.

Vurder et verk som det trassige Queer Spirit (selvportrett). I den skildrer Diaz seg selv som går nedover en vidåpen vei under en skyet blå himmel. Hun holder et regnbueflagg, hvis banner forvandles til kroppen til en fugl som flyr over hodet. Det er som om demonstrasjonen av hennes stolthet er kraftig nok til å produsere fluktvinger. Mens hun skriver i rødt mot bunnen av bildet, 'Våre rare hjerter vil ikke bli nektet.'

Queer Spirit (selvportrett), 2020
15 x 11' akvarell på papir
Med tillatelse fra kunstneren og Daniel Cooney Fine Art, NYC

Ordene gjenspeiler en følelse hun delte med Joffe; at bare det å bevege seg gjennom livet som hennes sanne jeg, utgjør en handling av frigjøring. 'Å leve livet mitt åpent som transkvinne er den mest befriende og fantastiske gleden jeg noen gang har kjent,' forklarer hun.



Følelsen av frigjøring Diaz føler å leve åpent i sin kvinnelighet er til å ta og føle på i maleriene hennes. Snakker med Dem via Joffe beskriver Diaz den transportive kraften ved å lage kunst. 'Jeg går over hele verden i tankene mine når jeg jobber,' sier hun. 'Noen ganger tror jeg til og med at jeg går til andre verdener.'

Det var blant annet denne funksjonen i Diaz sitt arbeid som først vakte beundring hos multimediekunstneren og filmskaperen Zackary Drucker. 'Jeg tror at vi er i stand til å konstruere oss selv i bildene vi lager, og fantasien hennes er vilt ekspansiv utover grensene for fengslingen hennes,' forteller hun Dem. 'Hvert maleri er som sin egen fluktluke, en vei ut.'

Diaz’ skildring av Amor og pilene hans er et annet eksempel på måten hun bruker kunsten sin på som et middel til å bygge en verden for seg selv, legger Drucker til: “Disse maleriene er [seg selv] piler for oss. Og fordi vi mottar dem, kan [Jamie] skape et ekspansivt nettverk.'

Opprettelsen av dette fellesskapet på utsiden er langt fra en lykkelig tilfeldighet. Diaz er på prøveløslatelse om et par år. 'En stor ting med å lage en sak om prøveløslatelse er å vise at du har et støttesystem,' bemerker Joffe. 'Jeg håper at denne utstillingen viser at hun har mye skjønnhet å bidra med på utsiden ... Til syvende og sist er det det alt dette bygger mot - løslatelsen hennes.'

Even Flowers Bleed 10, 2020
12 x 9' akvarell på papir
Med tillatelse fra kunstneren og Daniel Cooney Fine Art, NYC

Omtrent fem tiår siden hun først plukket opp en pensel, er Jamie Diaz nå blant den lille klassen av samtidskunstnere som har en separatutstilling vist i et Chelsea-galleri. For Cooney er øyeblikket ydmykende, et karrierehøydepunkt. Det det ikke er, forteller han meg, er eksepsjonelt. Dette poenget er viktig for kuratoren og galleristen, som understreker at «Even Flowers Bleed» ikke er en performativ gest, men snarere en investering i arbeidet til en maler han mener har en lovende fremtid i kunstverdenen. 'Dette er ikke et veldedig arrangement for meg,' sier han. «Jeg har et program på galleriet mitt som hun passer perfekt inn i. Det er ikke som om hun er helt ute av venstre felt. Selv om hun ikke var fengslet, ville jeg fortsatt være interessert.»

Det er ingen tvil om at den nåværende situasjonen er bittersøt. Diaz vil ikke kunne se maleriene hennes på veggen personlig. Men denne virkeligheten mykes opp av vissheten de rundt kunstneren har om at dette ikke blir hennes siste utstilling – en visshet som er sterkest i Diaz selv. 'Hun kommer til å fortsette å lage kunst til hun ikke kan holde en pensel lenger,' sier Joffe.

For noen dager siden snakket paret på telefon. Brikkene hadde blitt installert på veggene i Cooneys rom, og tante og nevø tok inn øyeblikket. 'I så mange år var det bare Jamie og jeg som snakket om kunsten hennes, og derfor er det bare så rørende og nydelig å se maleriene i disse vakre rammene, i fullt lys, akkurat slik de er ment å bli sett,' sier de. .

Når det gjelder Diaz, er hun ivrig etter å se bilder av folk som tar inn arbeidet hennes. Mot slutten av den siste chatten med Joffe vendte temaet seg mot fremtiden. Hvis den slippes ut, er målet til Diaz, forklarer de, å bli en arbeidende artist som er så vellykket at hun kan gi tilbake til samfunnet hennes.

Kunstnerens avskjedsord: 'Vi er akkurat i gang.'

Jamie Diaz: Even Flowers Bleed vises kl Daniel Cooney kunst til og med 29. oktober.